Vol. 2, No. 2, - Décembre 2016

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Chroniques

Nivologie? Un aperçu de la science de la neige

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Par Réseau génie carrières

La nivologie n’est autre que la science de la neige. Relativement récente, elle a vu le jour en Suisse en 1931.

C’est dans ce pays que l’on créa, pour la première fois, une commission pour « l’Étude de la neige et des avalanches ». Cette  commission, composée d’ingénieurs et de savants de disciplines différentes, laissa bientôt la place à un institut moderne actuellement situé à Weissfluhjoch, à 2 800 m. d’altitude, dans la région de Davos, une des plus célèbres de la Suisse par le développement du ski et du tourisme en hiver.

La neige est un matériau. C’est aussi une matière qui évolue constamment et dont les propriétés présentent des variations continuelles. Son étude systématique n’a commencé que dans les années suivant la première guerre mondiale; on la doit à des ingénieurs du service forestier helvétique. La connaissance de la neige a surtout fait de substantiels progrès à la suite de diverses collaborations scientifiques entre savants, techniciens, cristallographes, géologues, physiciens, météorologues et forestiers.

La nivologie a pour objectif l’étude des différents aspects liés à la neige (formation, caractéristiques, propriétés physiques et chimiques, etc.), au manteau neigeux (stabilité, composition, etc.),  aux avalanches (prévision, dynamique, déclenchement, etc.) ainsi qu’à la climatologie.

La science de la neige : quelles bases?

Les premières études sur la neige ont permis d’établir quelques lois fondamentales. On sait maintenant que la neige possède des propriétés physiques et mécaniques particulières. On sait aussi que ces propriétés varient en fonction de différents facteurs locaux (pente du terrain, exposition, altitude, température de l’air, vent, degré hygrométrique, etc.).

La cristallographie, une des parties les plus importantes de la science de la neige, stipule que les cristaux de neige évoluent constamment et que les propriétés de la neige dépendent de leur grosseur et de leur forme. La formation des avalanches, en particulier, est étroitement liée à l’état des cristaux de neige.

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Crédit : Clayoquot

La nivologie est un ensemble très complexe. Son étude nécessite des laboratoires modernes, des appareils de précision et un personnel scientifique qualifié pour s’attaquer dans le détail à chacun des problèmes que pose l’étude de la neige.

 

Article extrait d’Aperçu sur la science de la neige de C.SULZLÉE,
Inspecteur-adjoint des Eaux et Forêts à Pau, France. 1949
École nationale du génie rural, des eaux et des forêts, Nancy (FRA)